Descubren una nueva especie de escarabajo en la «caca» fosilizadas de un dinosaurio

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Los investigadores han descubierto una especie de escarabajo de 230 millones de años de antigüedad al escanear un espécimen de heces fosilizadas, o coprolitos, en Polonia. Los resultados se publicaron la semana pasada en Current Biology.

Martin Fikácek, de la Universidad Nacional Sun Yat-sen de Taiwán, y uno de los autores del trabajo, explica en un correo electrónico a The Indian Express: «Que yo sepa, nuestros fósiles son los primeros descritos de un coprolito. Los coprolitos se han omitido en gran medida hasta ahora y se han desechado. Nuestra esperanza ahora es que la gente se dé cuenta de que pueden contener especímenes valiosos y mire dentro de ellos y analice más».

Bautizado como Triamyxa coprolithica, el escarabajo se encontró en las cacas del Silesaurus opolensis. «El Silesaurus opolensis era un ancestro de dinosaurio relativamente pequeño que vivió en Polonia hace aproximadamente 230 millones de años. Medía más de dos metros de largo, incluyendo una larga cola y cuello, pesaba quizás entre 15 y 20 kilos y era un animal ágil y delgado. Aunque ingería numerosos ejemplares de Triamyxa, es probable que el escarabajo fuera demasiado pequeño para ser su única presa. En cambio, es probable que el escarabajo viviera en el entorno en el que el Silesaurus buscaba comida y la ingiriera junto con insectos más grandes y otros alimentos», explica el autor principal, Martin Qvarnström, de la Universidad de Uppsala (Suecia).

El coprolito fue escaneado mediante una técnica especial llamada microtomografía de sincrotrón. «Funciona según el mismo principio que las máquinas de TAC de los hospitales. La máquina básicamente escanea la densidad del material que los rayos X atraviesan.

Descubren una nueva especie de escarabajo

Y si encontramos un buen contraste entre la densidad del objeto dentro del coprolito (un escarabajo en nuestro caso) y del «material circundante» del coprolito, podemos eliminar digitalmente el coprolito que rodea al escarabajo y obtener el modelo 3D del mismo», explica el Dr. Fikácek.

«El problema de nuestros escarabajos, y de los insectos en general, es que son pequeños. Por eso no podemos escanearlos en las máquinas de TAC de los hospitales, y necesitamos máquinas con una resolución mucho mayor», dice, y explica que por eso escanearon el coprolito en la instalación de sincrotrón de Grenoble (Francia), que es en este momento «una de las mejores del mundo, que ofrece el mayor detalle posible que podemos hacer con la tecnología actual».

El equipo tiene previsto seguir examinando un gran número de coprolitos, analizar su contenido, asignarlo a los productores;y tratar así de reconstruir partes de las antiguas redes alimentarias. Esto ayudará a comprender mejor los antiguos ecosistemas y cómo cambiaron a lo largo del tiempo.

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